洪拳有北洪拳與南派洪拳之分。南派洪拳又稱洪家拳,屬嶺南五拳十三家中的五拳之首。這個拳派的來源有:一是出自少林寺,在明末清初分別由河南、福建傳入廣東;二是福建茶商洪熙官所創的一門武術。這兩種說法大致上都和少林寺的關係密切。而另一種說法是反清復明組織中的武術,並非一人所創或一門的武術。這一派的武術風格有二,一是長橋大馬、長手長攻的大開大合武術;另一種是短橋窄馬、短手近攻、貼身攻防的武術。

現今流傳的洪拳傳說是洪熙官融匯貫通後所傳出的一門功夫。當然,這種說法很多,我們不反對洪拳開創之始的說法,但是洪拳流傳了數百年,其中能人輩出,又因時勢及個人須求,必會做一些更易,使之更加的精鍊。這如同文字的變動相同,並非完成於一人一時之手。而此派之拳藝很多如工字伏虎拳、虎鶴雙形拳、鐵線拳、五形拳、十形拳等都十分有名;兵器則有棍、刀、劍、槍及鐵尺、扇子、柺、雨傘、大刀等各種奇門兵器。拳派則以十二橋手、十二橋馬為基本綱要,配合步正、氣穩、橋沉、腰吞、身含、神斂等要求來建立洪拳的拳理基礎。

又因洪拳的套路特色很多,所以有些理論會因形拳而有所不同,如虎、豹屬剛,其勢猛力強、身穩步正,氣息強烈主練筋骨及勁力;蛇拳走柔,氣沉而平順,動作及內勁配合氣息之吞吐而綿密不斷;鶴形走巧練精,動作巧而靈活,氣提步輕,勁脆神清,手法以角度之掌心八卦及內外三角相互配合;龍形練神走活,剛柔相濟,寓勁於神,身形靈活多變,步法時穩時活,因勢而變因形而改,包各形拳特色於一體。

故本派武術乃集極剛、極柔、極巧、極活於一體之拳派。套路由一形而十形,再由十而化一,乃取自常變之理,使學者能因不同的形相而得武術之道。

以下將就洪拳中的著名代表套路,以及橋手訣和橋馬訣作一概括性的介紹:
洪拳三寶:
所謂洪拳三寶一般是指工字伏虎拳、鐵線拳及虎鶴雙形拳等三套洪拳套路。

工字伏虎拳傳說是洪熙官改十八羅漢伏虎拳而成,路線成工字形。它是洪拳的代表套路,主要是紮橋手、橋馬與氣息內勁。特色在於氣勢雄壯,剛勁猛烈。要求沉肩展背、勁貫骨髓,以身調氣、以氣催力。使達到「氣吼山河動,舉步風雲起。」的神態和氣概。

鐵線拳為洪拳的內功拳術,乃洪熙官得自少林寺的秘傳武功,動作大開大合、長橋大馬。特色在於以身調氣、以氣催力。以開合吞吐,配合十二橋手訣,剛柔互用,再加上五臟六腑的調息鍛練,使達到「內練一口氣」的效果。另有一派的說法,指鐵線拳為廣東十虎之一的鐵橋三所傳。乃屬短橋窄馬近身貼戰的武術,特色為以喜、怒、哀、樂調五臟六腑,可達健身、強身的效果。

虎鶴雙形傳說乃洪熙官與方詠春武術交流後所創的一套武藝。主要取自虎之威猛與鶴之輕巧靈敏,達到「虎鶴合一、天下無敵」的功用。大致而言,本套路的特色為洪拳橋手、步法、身法的綜合變化,再加上虎形拳的剛猛及鶴形拳的巧勁,使之成為一套實用、多變化的高級套路。

此三套拳術之所以稱三寶,主要原因乃工字伏虎重根基,可紮橋手、橋馬及內功基礎,尤其它的手法及橋馬、勁法可奠定學習其它洪拳的根基,所以一般都把它作為母形拳,所以稱為洪拳的代表套路;鐵線拳主紮內功,乃洪拳名言「外練筋骨皮、內練一口氣」的實踐套路,故稱為洪拳至寶;虎鶴雙形則為洪拳之表演及應用套路,故三者有互補互用之特點。
五形拳,五禽拳:
洪拳套路中有五形拳與五禽拳之分,所謂五形拳是指龍、虎、豹、蛇、鶴等五種形拳;而五禽則指虎、鶴、龍、蛇、猴五種象形武術。這兩種形拳在洪拳中都屬於中級套路,而且都偏向應用型的武術。五形拳主要為虎形練骨、豹形練力、蛇形練氣、鶴形練精、龍形練神。而五禽則為虎走剛猛、練筋骨勁力,鶴講輕巧、明角度攻守,蛇主飄纏、氣沉連綿,猴則手眼明快、迅速靈敏,龍寫神意、化剛柔。故虎形剛猛、鶴形清而巧、龍形合剛化柔、蛇形氣沉連綿、猴態快速輕靈。所以五禽訣有「虎似下山出林之壯、鶴似休枝啄食之意、龍似出雲遊騰之觀、蛇似草行急步之形、猴似上樹取物之態。」洪拳的套路很多取自飛禽走獸之形態,並藉由形拳以達習其形、究其意、成其真的效果。這和兵法中所談到的以正合、以奇勝的道理相同。因為洪拳有以內勁為主的學習方向,也有以招式之應用為得道之法,所以五形也好、五禽也好,都是藉由不同的形意,使學者能偏己所好,或者藉不同型態之激盪以提昇自己的武術程度。
十二橋手及十二橋手法:
一般講洪拳十二橋手是指十二訣,乃「剛、柔、逼、直、分、定、寸、提、流、運、制、訂」等十二橋手訣。而十二橋手法則為「穿、沉、分、架、摸、推、尋、磨、掛、撞、鎖、劈」等十二種橋手法。十二橋手訣是十二種心法,以剛為天、柔為地,配合其餘十種建立起洪拳的整體勁道要領;十二橋手法則是十二種橋手用法,講求橋來橋上過、無橋自造橋。故二者一為心法,講究體會;一是手法、主在應用。
十二橋馬:
洪拳十二橋馬是指十二步法,這十二種步法為「四平馬、子午馬、伏虎馬、麒麟馬、吊馬、獨鶴馬、中字馬、三角馬、敗馬、二字鉗羊馬、跳馬、丁字馬。」
結語:
以上是就南派洪拳做一簡要的描述。洪拳開始時講求銅橋鐵馬,所以應先將十二種步法練熟,先求穩固,使氣息下沉,再求變化靈活。然後配合橋手訣及橋手法,達到身手步法腰馬眼、精氣神合一的要求。如此,再進一步學習各種形拳及兵器,使內外兼顧,長短互用。而且洪拳開始的套路都比較容易掌握,越深入越細膩,勁道變化也比較複雜,所以不可急躁,也不可以套路的長短來論深淺。至於學習形拳更不可只學外形,必須以內在心法為主,才能掌握精髓。

另外,洪拳有一套練功應具備的基本功夫,提出來供大家參考「步法穩定及變換應用、身形剛柔、橋手變化、眼神定力、心理斷定、反應速度、勁力功力、膽量突破、技巧應付、效果真實。」

陳清河老師